キタキツネに潜む恐怖の寄生虫・エキノコックス

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北海道旅行をしていると愛くるしいキツネを見かけることがある。彼らは『キタキツネ』と呼ばれるアカギツネの亜種でイヌ科の動物。イヌ科の動物ではあるが、大きな群れをなさずに家族単位での行動が目立つ生き物だ。

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キタキツネは肉食を好むが基本的に雑食性で、なんでもよく食べる。賢く好奇心が強いため人に慣れている個体も多いようだが、彼らが野生動物であることを忘れてはいけない。人に慣れているからといってうかつに餌をあげたり触ったりしてしまうと、思わぬ危機に見舞われることがあるのだ。

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どれほど愛くるしくともキタキツネは誇り高い野生動物。彼らが不意に噛み付いてくる可能性は十分考えられるし、なによりも恐ろしいのは彼らが持っている様々な病原菌や寄生虫である。

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特にキタキツネは「エキノコックス」と呼ばれる寄生虫の終宿主として知られている。彼ら自身はエキノコックスに感染していても症状はでないのだが、彼らは排泄物などからエキノコックスの卵をばら撒く存在なのである。

北海道外にも広がるエキノコックス

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キタキツネは北海道の動物だが、青森県での発見報告もある。どうやら北海道と青森県をつなぐ青函トンネルを通ってきたようなのだ。

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キタキツネが青森県まで渡ってきたということは、彼らに寄生しているエキノコックスも青森県まで渡ってきたということになる。2014年の4月には愛知県の野犬のフンからエキノコックスの卵が検出されるなど、本州にもエキノコックスが拡大するのではないかと懸念されていた。

寄生虫エキノコックスとは

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エキノコックス

エキノコックスとは扁形動物門条虫綱真性条虫亜綱円葉目テニア科エキノコックス属という非常にわかりにくい分類に属する条虫。エキノコックスには単包条虫と多包条虫という二種類があるのだが、キタキツネが感染しているのは多包条虫のほうのエキノコックスだ。

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エキノコックスは人に感染するとエキノコックス症と呼ばれる感染症を引き起こす。エキノコックス症は潜伏期間が非常に長く、それでいて致命的で重篤な症状を引き起こす恐るべき病である。

寄生虫・エキノコックスの感染経路

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非常に愛くるしいキタキツネ。不気味なエキノコックス寄生虫が宿っているようには見えないが、北海道内のキタキツネのエキノコックス感染率は増加傾向にあり、およそ38%がエキノコックスに感染していると推定されている。

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人がエキノコックスに感染する経路は、主にエキノコックスに感染した動物の排泄物に含まれるエキノコックスの卵が口から入ってしまうことによるものだ。

エキノコックスの感染経路・中間宿主は人間やネズミ

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エキノコックス寄生虫は、ヒトやネズミを中間宿主とする。中間宿主とは寄生虫が「子供から大人になるまで」利用する宿主のことであり、仮にエキノコックスに感染した中間宿主(この場合はヒト)と接触しても、ヒトからヒトへと感染する心配はない。

イヌ・ネコ科の動物を終宿主とする寄生虫エキノコックス

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エキノコックスに寄生された野ネズミなどを食べることによって、キタキツネはエキノコックスに感染する。エキノコックス寄生虫はキタキツネを終宿主とし、子孫を残すためにキタキツネの体内で卵を産む。その卵が排泄物に混じって外へと出ていくことによってエキノコックス寄生虫は広がっていくわけである。

治療不可と噂のエキノコックスの症状は?

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エキノコックスはその成長度合いを大きく三つにわけることができる。ヒトに感染し、症状を引き起こすのは主に幼虫段階だ。

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動物の排泄物に含まれるエキノコックスの卵。この段階で症状が現れることはないが、この卵がヒトの口から体内に取り込まれることでヒトはエキノコックス症に感染する。

エキノコックス症の症状・第一期

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エキノコックスの幼虫は発育が遅いため、感染してから症状が現れるまで数年から十数年の年月がかかる。この段階では自覚症状もなく、肝機能の低下も見られない。

エキノコックス症の症状・第二期

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幼虫が成長するに伴って身体の主に内臓に症状が現れる。主な症状は肝腫大に伴う上腹部の膨満や不快感など。

エキノコックス症の症状・第三期

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重度の肝機能障害が起こる。発熱や黄疸などの症状が現れ、腹水がたまり、やがて死に至る。エキノコックス症は未治療時の致死率が94%ほどだそうだ。また治療した場合は致死率が0%となるようで、治療しなければほぼ確実に死に至る一方で治療すれば命はほぼ確実に助かる病だといえるだろう。

エキノコックスの治療方法や検査方法

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エキノコックス感染者の排泄物を観察すると、まれに成虫のエキノコックス寄生虫が混じっていることがある。しかしその大きさは1~3ミリ程度で、顕微鏡などを用いない限りまず発見できないそうだ。

エキノコックスの検査方法

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ペットがエキノコックスに感染しているか検査するのは比較的簡単だ。検査方法は糞便検査によるもので、獣医師や市役所などに相談すれば検査を実施してくれる。ペットの糞便を5~10グラムほど送付するだけで検査可能だそうだ。感染していた場合は治療の相談にも乗ってくれることだろう。

ヒトのエキノコックス検査

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ヒトの場合、エキノコックスの検査をする場合、しっかりと「エキノコックスに寄生されていないか検査する」という意識が大切なようだ。というのも、エキノコックス症は肝臓病の1種に分類することもできるそうだが、一般的な検査ではエキノコックスを発見することができないようなのだ。

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ヒトがエキノコックスに感染していた場合、特殊な抗体が作られるそうだ。そのため血液検査をすることでエキノコックスに感染しているか調べることができるようである。キタキツネの生息地である北海道では、定期的に行政によるエキノコックス症の健康診断も行われているそうだ。

エキノコックスに有効な治療方法

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成虫となったエキノコックスにはよく効く駆虫薬があるようだ。これを餌にまぜて投与することで、終宿主である動物の治療には効果が期待できるようである。しかしヒトに感染するエキノコックスの幼虫にはあまり意味がないそうで、ヒトの治療にこの薬を用いるのは難しいようだ。

ヒトに感染したエキノコックスの治療方法

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外科手術による治療

エキノコックスを治療するには外科的に病巣を切除するのが最も適しているそうだ。エキノコックス症が進行するほど病巣も広がっていくため、早期発見、早期治療が何よりも大切なようである。

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薬による治療

切除手術による治療が困難な場合は、アルベンダゾールと呼ばれる薬による化学治療が行われるそうだが、やはり切除の方が確実性は高いようである。

寄生虫・エキノコックスの症状や治療についてのまとめ

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エキノコックスの症状や治療に関するまとめは以上だ。エキノコックスは愛らしいキタキツネに潜む恐るべき存在であるが、適切な知識を持っていれば過度に恐れる必要のない寄生虫だ。キタキツネに限らず野生動物は病の温床となることが多い。直接触れることはなるべく避け、もしも接触した場合にはしっかりとした衛生管理や診断を心がけるべきだろう。

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